Los grandes terremotos que vienen


Mapa que muestra la línea de falla del Himalaya El principal empuje del Himalaya históricamente ha sido responsable de una magnitud 8 a 9 terremoto cada cientos de años. Crédito Warren Caldwell/Universidad de Stanford

La investigación realizada por científicos de Stanford centra en las características geológicas y la actividad en el noroeste del Himalaya y el Pacífico que podrían significar estas áreas esten preparados para grandes terremotos.

Geofísicos de Stanford estaban bien representadas en la reunión de la Unión Geofísica de Estados Unidos la semana pasada en San Francisco. Entre las muchas presentaciones fueron varios los estudios que se refieren a la predicción – y prepararse para – grandes terremotos en las montañas del Himalaya y el noroeste del Pacífico.

Uno grande en el Himalaya
La cordillera del Himalaya se formó, y se mantiene activo en ese momento, debido a la colisión de las placas continentales, indios y asiáticos. Los científicos han sabido desde hace tiempo que la India se subduce bajo Asia, y recientemente han comenzado a estudiar la complejidad de esta zona de colisión volátil con mayor detalle, en particular la falla que separa las dos placas, el principal empuje del Himalaya (MHT).

Observaciones anteriores habían indicado un plano de falla relativamente uniforme que cayó unos pocos grados al norte. Para producir una imagen más clara de la falta, Warren Caldwell, un estudiante de doctorado en geofísica de Stanford, ha analizado los datos sísmicos de 20 sismómetros desplegados durante dos años a través de los Himalayas por sus colegas del Instituto Nacional de Investigación Geofísica de la India.

Los datos fotografiado un empuje inmersión suave de 2 a 4 grados hacia el norte, como se ha deducido anteriormente, pero también reveló un segmento del empuje que se sumerge de forma más pronunciada (15 grados hacia abajo) durante 20 kilómetros. Dicha rampa se ha postulado que es un punto de nucleación para los terremotos masivos en el Himalaya.

Aunque Caldwell hizo hincapié en que su investigación se centra en las imágenes de la culpa, no en la predicción de terremotos, señaló que el MHT históricamente ha sido responsable de un terremoto magnitud 8 a 9 cada cientos de años.

“Lo que estamos observando no lleva a donde estamos en el ciclo del terremoto, pero tiene implicaciones en la predicción de la magnitud del terremoto”, dijo Caldwell. “Desde nuestra imagen, la ubicación de la rampa es un poco más al norte que ha sido observado previamente, lo que crearía un ancho de ruptura más grande y un terremoto de magnitud más grande.”

El Asesor de Caldwell, geofísica profesor Simon Klemperer, agregó que las detecciones recientes de magma y el agua de todo el MHT indicar qué segmentos de la idea central se rompa durante un terremoto.

“Creemos que la bóveda empuje grande probablemente ruptura hacia el sur hasta la superficie de la Tierra, pero no esperamos norte ruptura significativa de allí”, dijo Klemperer. Los hallazgos son importantes para la creación de evaluaciones de riesgos y planes de emergencia para las ciudades densamente pobladas de la región.

Medición de pequeños temblores en el noroeste del Pacífico
La zona de subducción de Cascadia, que se extiende desde el norte de California hasta la isla de Vancouver, no ha experimentado un evento sísmico importante, ya que se rompió en 1700, un terremoto de magnitud 8.7-9.2 que sacudió la región y creó un tsunami que llegó a Japón. Y mientras que muchos geofísicos creen que el fallo se debe a un evento de escala similar, la relativa falta de cualquier dato del terremoto en el noroeste del Pacífico hace que sea difícil predecir el movimiento del suelo a partir de un acontecimiento futuro que se propagan en la zona de Cascadia, que se extiende a través de Seattle, Portland Vancouver.

La erudito de Stanford postdoctoral Annemarie Baltay presentó una investigación sobre cómo las mediciones de pequeños temblores sísmicos en la región puede ser utilizada para determinar cómo el movimiento de tierra de grandes eventos podrían comportarse. La investigación de Baltay consiste en medir temblores de baja amplitud tectónica que produce 30 kilómetros por debajo de la superficie terrestre, en la intersección de las placas tectónicas, más o menos en el transcurso de un mes cada año.

Mediante el análisis de cómo la señal decae temblor a lo largo y lejos de la zona de subducción de Cascadia, Baltay puede calcular la actividad de movimiento de tierra de un terremoto más grande se disipará. Una aplicación importante del trabajo será ayudar a informar a la nueva construcción la mejor forma de mitigar el daño debe una huelga terremoto de gran magnitud.

“No podemos predecir cuándo ocurrirá un sismo, pero sí podemos tratar de estar muy preparado para ellos”, dijo Baltay. “En cuanto a estos acontecimientos episódicos temblores pueden ayudarnos a limitar lo que el movimiento de la tierra podría ser en un lugar determinado durante un terremoto”.

Aunque Baltay se ha centrado en la zona de subducción de Cascadia, dijo que la técnica podría ser aplicada en áreas de alto riesgo de terremotos en todo el mundo, como Alaska y Japón.

Simulaciones del terremoto en Cascadia
Los eventos de deslizamiento lento y temblores en Cascadia también están siendo estudiados por el profesor de Stanford geofísica Paul Segall, aunque de una manera completamente diferente. El Grupo de Segall utiliza modelos computacionales de la región para determinar si los efectos acumulativos de muchos pequeños eventos pueden desencadenar un terremoto de gran magnitud.

“Si Usted tiene estos pequeños eventos cada 15 meses más o menos, y un terremoto de magnitud 9 cada 500 años. Necesitamos conocer si desea generar una alerta cada vez que uno de estos pequeños eventos ocurra”, dijo Segall. “Estamos haciendo sofisticados cálculos numéricos para simular estos acontecimientos lentos y ver si se relacionan con los grandes terremotos en el tiempo. Lo que nuestros cálculos han demostrado es que en última instancia, estos acontecimientos lentos evolucionan rápidamente en el evento final, y lo hace en un tiempo bastante breve escala “.

Lamentablemente, hasta ahora el grupo de Segall no ha visto las diferencias obvias en las simulaciones numéricas entre el evento de deslizamiento promedio lento y aquellos que directamente precede un gran terremoto. La obra es aún joven y Segall señaló que el modelo debe perfeccionarse para adaptarse mejor a las observaciones reales e identificar posiblemente la firma del evento que desencadena un gran terremoto.

“No estamos tan seguros de nuestro modelo que las políticas públicas deben basarse en los resultados de nuestros cálculos, pero estamos trabajando en esa dirección”, dijo Segall.

Una cosa que hace que el trabajo de Segall sea difícil es la falta de datos de terremotos reales en la región de Cascadia. A principios de este año, sin embargo, los terremotos en México y Costa Rica se produjeron en áreas que experimentan eventos lento deslizamiento similares a las de Cascadia.

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