Un estudio muestra el calentamiento rápido de la capa de hielo de la Antártida Occidental


Investigadores de la Universidad Estatal de Ohio y sus colegas han descubierto que la región central de la hoja de hielo de la Antártida Occidental (WAIS) está experimentando un calentamiento doble de lo que se pensaba. 
Su análisis de los registros de temperatura de la estación Byrd (indicado por una estrella) arroja algo a la  luz sobre los cambios de temperatura sobre una parte amplia de la Antártida Occidental.
Este sitio ofrece las únicas observaciones a largo plazo de temperatura en la región, lejos de las estaciones de investigación permanentes con los registros de temperatura a largo plazo (indicados por círculos negros) que se encuentran dispersos en todo el continente – haciendo caso, dicen los investigadores, para una red más sólida de las observaciones meteorológicas en el WAIS. 
En este mapa, la intensidad del color indica las áreas alrededor de la Antártida que es probable que experimentan calentamiento comparable a Byrd Station.

Archivo: Antarctica.svg

La Antártida Occidental se encuentra a la izquierda del mapa.
En un descubrimiento que plantea preocupaciones adicionales sobre la futura contribución de la Antártida al aumento del nivel del mar, en un estudio reciente se encontró que la parte occidental de la capa de hielo está experimentando un calentamiento casi el doble de lo que se pensaba.
El récord de temperatura de la estación Byrd, un puesto científico en el centro de la Antártida Occidental Ice Sheet (WAIS), muestra un marcado aumento de 4,3 grados centígrados (2,4 grados Celsius) en la temperatura anual promedio desde 1958, es decir, tres veces más rápido que el aumento de la temperatura media de todo el mundo.
Este aumento de temperatura es casi el doble de lo que la investigación anterior había sugerido, y revela, por primera vez las tendencias de calentamiento durante los meses de verano del Hemisferio Sur (diciembre a febrero), dijo David Bromwich, profesor de geografía en la Universidad Estatal de Ohio y de investigación  científico del Centro Byrd de Investigación Polar.
Los hallazgos fueron publicados en línea esta semana en la revista Nature Geoscience.
“Nuestro expediente sugiere que el calentamiento continuo del verano en la Antártida Occidental podría alterar el balance de masa superficial de la capa de hielo, por lo que la región podría hacer una contribución aún mayor a la subida del nivel del mar de lo que ya está”, dijo Bromwich.
“Incluso sin generar pérdida significativa de masa directamente, derretimiento de la superficie en el WAIS podría contribuir indirectamente al nivel del mar, por el debilitamiento de los estantes de hielo del Antártico Oeste que restringen el flujo de la región natural de hielo en el océano.”

Andrew Monaghan, coautor del estudio y científico del Centro Nacional de Investigación Atmosférica (NCAR), dijo que estos hallazgos lugar la Antártida Occidental entre las regiones de más rápido calentamiento de la Tierra.
“Ya hemos visto fusión superficial mejorada contribuir a la ruptura de la plataforma Larsen B del hielo de la Antártida, donde los glaciares en el borde descargan enormes  secciones  de hielo en el océano que contribuye a la subida del nivel del mar”, dijo Monaghan.
“Los riesgos serían mucho mayores si un evento similar ocurriera en una placa de hielo de restricción uno de los glaciares enormes de WAIS”.
Los investigadores consideran que la WAIS es especialmente sensibles al cambio climático, explicó Julien Nicolas, un estudiante de doctorado de la Ohio State University.
Puesto que la base de la capa de hielo se sitúa por debajo del nivel del mar, es vulnerable al contacto directo con el agua caliente del océano. Su fusión contribuye en la actualidad 0,3 mm a nivel del mar aumenta cada año y dos a Groenlandia, cuya contribución a causado la elevación del nivel del mar que ha sido estimado tan alto como 0,7 mm por año.
Debido a su ubicación, unos 700 kilómetros del polo sur y cerca del centro de la WAIS, la estación de Byrd es un importante indicador del cambio climático en toda la región.
En el pasado, los investigadores no han podido hacer mucho uso de las mediciones de la estación Byrd porque los datos fueron incompletos; casi un tercio de las observaciones de temperatura faltaban para el período del estudio.
Desde su creación en 1957, la estación no siempre ha estado ocupada. Una estación automatizada de todo el año se instaló en 1980, pero ha sufrido frecuentes cortes de energía, especialmente durante la larga noche polar, cuando sus paneles solares no se pueden recargar.
Bromwich y dos de sus estudiantes graduados, junto con colegas de NCAR y la Universidad de Wisconsin-Madison, corrigieron las últimas mediciones de temperatura y Byrd utilizó datos corregidos de un modelo de computadora atmosférica y un método de análisis numérico para completar las observaciones faltantes.
Además de ofrecer una imagen más completa del calentamiento en la Antártida Occidental, el estudio sugiere que si esta tendencia continúa el calentamiento, el deshielo será más extenso de la región en el futuro, dijo Bromwich.
Mientras que los investigadores trabajan para entender la causa del calentamiento en verano Byrd Station, el siguiente paso es claro, añadió.
“La Antártida occidental es una de las regiones de  más rápida evolución en la Tierra, pero es también uno de los menos conocidos”, dijo. “Nuestro estudio subraya la necesidad de una confiable red de observaciones meteorológicas a lo largo de la Antártida Occidental, por lo que podemos saber lo que está sucediendo- y por qué,con más certeza.”
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