Apophis: ¿por qué la NASA tiene un interés especial en el último paso del asteroide?


Una imagen generada por ordenador de un asteroide cercano a la Tierra

Una imagen generada por ordenador de un asteroide cercano a la Tierra. Los astrónomos obtener una vista de primer plano de Apophis el miércoles. Fotografía: Recursos Planetarios / EPA
El Asteroide Apophis llega esta semana para un pase cerca de la tierra. Esto no es el fin del mundo sino un nuevo comienzo para la investigación en asteroides potencialmente peligrosos
Apophis fue noticia en diciembre de 2004. Seis meses después de su descubrimiento, los astrónomos habían acumulado suficientes imágenes para calcular una órbita razonable para la cantidad de 300 metros de espacio roca. Lo que vieron fue impactante.
Había una posibilidad de aproximadamente 1 de cada 300 del asteroide de impactar  con la Tierra en abril de 2029. La NASA emitió un comunicado de prensa estimulando a astrónomos de todo el mundo a tomar más observaciones con el fin de refinar la órbita. Sin embargo, las probabilidades de un impacto en  Viernes 13 de abril 2029 en realidad aumentó.
Al día de Navidad de 2004, la posibilidad de que el impacto de 2029 fue de 1 en 45, y las cosas parecían graves. Luego, el 27 de diciembre los astrónomos tuvieron un golpe de suerte.
Mirando hacia atrás a través de las imágenes anteriores, se encontraron con uno de marzo en el que el asteroide había sido  capturado, pero había pasado desapercibido. Esto mejora significativamente el cálculo de orbitales y las posibilidades de que el impacto 2029 redujo a cero esencialmente.
Sin embargo, la pequeña probabilidad de un impacto en 2036 se abrió y permanece abierta hoy .
Si bien no hay motivo de alarma, de manera similar tampoco hay lugar para la complacencia. El asteroide Apophis continúa en la lista de asteroides potencialmente peligrosos compilado por Minor Planet Center de la Unión Astronómica Internacional.

Animación de posiciones posibles del Apophis en abril de 2029
Animación que muestra la nube de posibles posiciones del asteroide 2004 MN4 respecto a la Tierra en abril de 2029 se muestra en blanco. La órbita de la Luna está también demostrado, por escala. Una pequeña porción de la nube cruza con la Tierra. La longitud de la nube está directamente relacionada con las incertidumbres actuales en nuestro conocimiento de la órbita de este nuevo objeto. Esta animación se repetirá diez veces.
Aunque la mayoría de los asteroides se encuentran en la franja de espacio entre Marte y Júpiter, no todos ellos residen allí. Apophis pertenece a un grupo conocido como la familia Aten . Estos no pertenecen al cinturón de asteroides y pasa la mayor parte de su tiempo dentro de la órbita de la Tierra, colocándolos entre nuestro planeta y el sol.
Eso hace que sean especialmente peligrosos, ya que pasan la mayor parte de su órbita cerca del Sol, cuyo brillo abrumador oculta a los telescopios en la Tierra.
Después de cruzar fuera de la órbita de la Tierra, Apophis aparecerá brevemente en el cielo nocturno. Hoy, Miércoles 9 de enero y dará dará a los astrónomos la rara oportunidad de llevar una batería de telescopios para tener: desde telescopios ópticos a radio telescopios de Herschel de Observatorio de espacio infrarrojo de la Agencia Espacial Europea. Dos de las mayores incógnitas que quedan por establecer son la masa del asteroide y la forma en que está girando. Ambos de estos afectan a la órbita del asteroide y sin ellos, no se pueden hacer cálculos precisos.
Otra incógnita es la forma en la luz del sol afecta a la órbita del asteroide, ya sea mediante el calentamiento del asteroide o la presión de la luz solar en sí . Rusia ha anunciado planes tentativos para aterrizar una baliza de seguimiento sobre Apophis en algún momento después de 2020 , por lo que su órbita pueda ser mucho más precisa seguida de la Tierra.
El Paso del miércoles es sólo muy cerca en términos astronómicos, que tendrá lugar en torno a 14,5 millones kilometros por encima de la superficie terrestre. La órbita de la Luna es de 385.000 kilometros. Sin embrago el paso cerca de 2029, sería otra cosa.
El viernes 13 de abril 2029, Apophis se deslizara pasando la Tierra apenas 30.000 kilómetros por encima de nuestras cabezas – menos que una décima parte de la distancia de la Luna y más cerca aún de los satélites de comunicación que rodean la tierra a 36.000 km. Aparecerá como un objeto brillante moderado  en movimiento, visible desde el medio del Atlántico .

Apophis Trajectory Change

El posible cambio en la posición de Apophis 2036 causada por alteración de la absorción de energía para las combinaciones de polo y masa de spin extrema que se muestra (los casos más eficaces y menos eficaces) a partir de 2018. Figura por J. Giorgini (JPL).
Dependiendo de su composición, los astrónomos podrán observar la gravedad de la Tierra que tire del asteroide fuera de forma, que ofrecerá una visión sin precedentes de su composición.
Por lo tanto, aunque Apophis no representa ningún peligro inmediato, estamos casi seguros de escuchar mucho más al respecto en los próximos años y décadas.
Aparte de toda la ciencia que podemos aprender, cerca de la órbita de la tierra lo hace un objetivo potencial para un futuro robóticomisiones tripuladas incluso.
neo.jpl.nasa.gov,sciencedirect.guardian.co.uk
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